L'ancien hôpital militaire de La Réunion © Valérie Koch (archives 2004) - Tous droits réservés

L’ancien hôpital militaire de La Réunion

À l’occasion des journées du patrimoine 2021 programmées ce week-end, petit focus sur l’ancien hôpital militaire de La Réunion, construit dans le cirque de Salazie au milieu du XIXe siècle.

Alors que la volonté de conquête de Madagascar par la France s’établit au milieu du 19e siècle, décision est prise en 1859 de construire un hôpital militaire à Hell-Bourg, haut lieu du thermalisme réunionnais dans le cirque Salazie. Deux expéditions militaires vers la Grande-Ile s’organisent au départ de La Réunion, alors île Bourbon, avec ses volontaires en tête de pont (décennies 1880/90). L’hôpital permet alors d’accueillir et de soigner les blessés de guerre et/ou victimes du paludisme.

« Par des secours en argent, en vivres, en médicaments, en personnel sanitaire, par l’hospitalisation des blessés et des impaludés du corps expéditionnaire, la petite île Bourbon, ‘magasin’ et ‘infirmerie’ prévus par Colbert, contribua à la victoire comme elle y contribua par le sang de ses enfants […] »

(Raphaël Barquisseau, Esquisse d’une histoire des Réunionnais, dans l’ouvrage « L’Ile de La Réunion Ancienne Ile Bourbon » – 1923).

La Grande Ile est annexée fin 1895 par décret (suivi d’une loi en 1996). Les expéditions étant terminées, l’hôpital militaire ferme ses portes en 1908.

Cédé à la colonie par l’armée en 1919, alors que La Réunion subit de plein fouet l’épidémie de grippe espagnole et que les habitants privilégient les « hauts » et leurs thermes pour se refaire une santé, l’ancien hôpital militaire devient l’ « Hôtel des Salazes » un an plus tard.

Après 62 ans d’activité et divers exploitants, l’hôtel des Salazes finit par fermer ses portes en 1984. Il est dévasté cinq ans plus tard par le cyclone Firinga et de fleuron du cirque, il se transforme en ruines au fil du temps. On dit que le général de Gaulle, lors de sa première visite sur l’île en octobre 1953 en tant que patron de la France libre, y aurait séjourné (la rue de l’hôtel est d’ailleurs dénommée rue général de Gaulle) mais il semble bien que cela ne soit qu’une rumeur, même si le général a effectivement fait un crochet jusqu’aux portes du cirque thermal.

L'ancien hôpital militaire de La Réunion © Valérie Koch (archives 2004) - Tous droits réservés

Annexe de l’hôpital, l’ancien bâtiment de la pharmacie (situé juste devant et doté d’une salle d’opération au rez-de-chaussée), est aujourd’hui la bibliothèque municipale de Salazie. En 2009, un groupe mauricien a racheté le site de l’hôtel au Département avec l’intention d’y implanter un établissement hôtelier de luxe. Le projet devait aboutir en 2019, mais il semblerait que de nouvelles études soient toujours en cours… //VK (photos © Valérie Koch archives 2004 – Tous droits réservés)

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